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事实的半衰期:为什幺我们所知的一切都有保存期限

发布时间: 2020年06月16日 作者:

 事实的半衰期:为什幺我们所知的一切都有保存期限

译者|高英哲

  你今天知道的事情,到了明天还是一样的有多少?一个星期之后呢?或是十年后呢?天气预报隔夜就可能会有改变;我们对于人类基因体里的基因数目预估值,在未来几个月可能就会有改变;我们对于意识的理解,在一个世纪以后可能就跟今日大不相同。

  阿贝斯曼在新书《事实的半衰期》里解释说,知识会随着时间而转变,而且有迹可循。这本书带我们走马看花逛了科学计量学这个新兴研究领域,并且对「后设知识」 (metaknowledge) 一词进行了更广泛的探讨。阿贝斯曼详细描述了以大尺度资料的眼界,开始回头研究科学本身的研究者,是如何揭露建构科学知识的量化律与规律性,以及这些定律又会如何随着时间更改的过程。

  就像原子衰变的过程一样,个别的科学发现或许难以预测,但是总合来说,事实改变的方式相当有规律性。为了陈述这个观点,阿贝斯曼广为探讨人类知识的各种领域,从物理学与化学、科技与医学、社会学与文化研究、甚至于艺术与人文学科之中举例说明。比方说每隔一段时间,量测误差就会愈变愈小,运算速度跟旅行速度愈变愈快,创新透过社群网路普及扩散,技术进步则会促使人口增加,这些都有可预测的规律性可言。即使是铁的磁导率,也随着冶炼技术的改变,而以稳定的速率有所增长。

  阿贝斯曼随意定义事实,用的不是客观事实,而是有对有错的片段知识。这样做虽然可以一网打尽许多种不同的事实範例,却有使得有趣而且重要的区别模糊化的风险。

  像是电子的本质或是孔雀尾巴的演化要点,这些自然世界的科学「事实」,会随着科学进展以及我们赋予解释的架构转变,而有所改变。像是打击率、国家生产毛额跟犯罪率这些统计事实,不仅会因为与这些主题相关的知识本身改变而改变,也会因为我们脚下的世界改变,以及新事件不断发生,而有所改变。因此统计事实不必与科学事实挂钩,比方说金氏世界纪录就是一本独立断言所构成的目录。一只名叫扎克 (Zac) 的金刚鹦鹉,在二〇一一年创下鹦鹉在一分钟内灌蓝次数最多的世界记录,而在同一时间,穿着潜水装跑百米跨栏的世界纪录,依然维持十四点八秒不变。

  不过阿贝斯曼以适当的网路理论观点,对于这些不同种类的事实与过程转变的相似处而非相异处,给予更深入的探讨。这两种转变都会以可预测的速率产生,以可预测的方式改变,因此是科学计量分析的对象。

  这本书有个毛病,就是阿贝斯曼有时候会给你一种热心过头的感觉,对于最抢耳的科学结论接收得太理所当然,而没有做适当的检验。举例来说,倘若有将近百分之八十的引用,都是从先前引述自同一份材料的引用段落複製过来的,我们能够跟阿贝斯曼一样,直接推论研究者只阅读了他们引用来源百分之二十的内容吗?抑或会出现这种模式,是因为文章作者发现这样无论他们自己是不是有读过那些文章,都比较容易利用其它的引用清单来编纂参考文献?

  不过大体来说,阿贝斯曼还是一位开开心心带着我们探索这个领域的导游,他很明显地非常热爱这个新兴领域。他也是个很会说故事的人,把原本可能枯燥无味的学术材料讲得生龙活虎的。

  特别值得一提的是关于隐藏知识的那一章。这章在探讨我们所面临最迫切的科学问题之一:我们要如何才能在各种想法里,做出重要的新串联。在这个再也不可能悉数读完,也不太常上图书馆看看书架上有什幺货色的年代,我们要怎幺样设计出一套机制,使得学者们能够彼此交流想法,藉此向前迈进?阿贝斯曼提出一些可能的解决之道:设立创新发明奖、给人贴上社交标籤、系统化的后设分析功夫、自动化的发现新知程式等等。出版业的数位革命,运算能力大爆发,加上累积三百五十年陈旧不堪的科学沟通系统,都会把这个呈指数成长的世界推向爆发点,并且在不久的将来,促成翻天覆地的巨大改变。

  我们这一代将会把这些问题解决掉,并且从社会与沟通过程着手,一改做科学的方式。阅读这本《事实的半衰期》,会使得读者对于透过改变所造就的生活前景感到兴奋。

书籍资讯

书名:事实的半衰期:为什幺我们所知的一切都有保存期限 The Half-Life of Facts: Why Everything We Know Has an Expiration Date
作者:阿贝斯曼 (Samuel Arbesman)
出版: Current ,2012


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